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  人類的「脊椎骨」如同房屋的樑柱,可以維持身體的結構,並具有前彎、後仰、左右轉動與伸展等多種方向的活動功能;而「脊髓」則如同神經系統的高速公路,負責有效率地傳遞中樞與週邊的神經訊息,由脊髓所發出的「脊髓神經」則像高速公路的枝幹,將神經訊息由軀幹發送到四肢。「脊髓」被包裹在脊椎骨的「脊椎管」中,而「脊髓神經」則從「脊椎管」中走出來。
  什麼是「坐骨神經」呢?「坐骨」,顧名思義,是坐著時,臀部與椅子接觸的骨頭;而「坐骨神經」,是從腰部以下的脊椎所發出共五條的「脊髓神經」,這五條「脊髓神經」從「神經根」部出發,之後會聚集在一起,成為一條大而粗的神經,再從「坐骨」旁邊,經過「臀部」,往下沿著「大腿後方」、「小腿外、後方」、「足跟」與「足底」行走,負責下半身許多重要的運動與感覺功能!
  由於「坐骨」是這一條神經從軀體到下肢的重要地標,此神經乃名之為「坐骨神經」。常聽到的「坐骨神經痛」,原因是「坐骨神經」的病變,導致其神經分布區域有疼痛不適之感。
  因此,「坐骨神經痛」發生的部位,與一般的「腰酸背痛」的情形不同。「坐骨神經痛」會從「下背或下腰部」開始疼痛,綿延到「臀部」與「大腿後方」,再「放射」般下傳到「小腿外、後方」,甚至「足跟」與「足底」,除了疼痛之外,也容易有其他神經「感覺異常」:如「酸」、「軟」、「麻」、「痛」、「僵」、「灼熱」;以及「運動失常」:如「不能站很久」、「不能坐很久」、「走不遠」、「不能提重物」等勞力動作之耐受性變差。而「腰酸背痛」是以腰部或背部為主的酸痛,較不會有臀部或大小腿區域的疼痛或運動異常。
  「坐骨神經痛」,常以「突然閃到下腰部」或「彎腰後突然腰痛得挺不直」開始,症狀輕微者可在休息後緩解,但嚴重者症狀就會延伸到單側的臀部與後腿區,更甚時可能動彈不得、一動就痛!自我檢查可試做「直腿抬高試驗」:平躺後,腿伸直,並抬高腿部,正常時腿部可抬高到與床面呈90度,「坐骨神經病變」時,則因拉扯到坐骨神經而後腿劇烈疼痛而無法抬高!
  「坐骨神經」病變的原因很多,只要坐骨神經受壓迫或發炎就會發生,但最常見的還是「椎間盤突出」。「椎間盤」是富含水份的彈性組織,正常時,靠著脊椎體前後的「韌帶」固定在脊椎與脊椎之間,維持脊椎彎曲或旋轉時的彈性,由於前側韌帶比後側韌帶寬而壯、且椎間盤本身的後方纖維環較脆弱,當椎間盤向「右後」或「左後」方膨出,壓迫到神經根,使神經根發炎,繼而造成「坐骨神經痛」。
  「坐骨神經痛」好發於三十至四十歲之間的青壯年,原因是這時期的人們因工作或生活因素的關係,時常有「腰部用力不當」、「外傷」、「疲勞」或「長期姿勢不良」的問題,而老年人當然也不乏「坐骨神經痛」,主要原因則是「退化」。
  「椎間盤突出」的部位,最容易發生在「第四與第五腰椎之間」或「第五腰椎與第一薦椎之間」,因為這二處是腰部活動度最大的關節,而這二個關節又是「坐骨神經根」之所在,所以從解剖觀點來看,不難理解為什麼「椎間盤突出」常與「坐骨神經痛」有關。
  雖然「坐骨神經痛」發作起來,常會下腰疼痛,不過「不是所有的腰痛,都是坐骨神經痛」,因為還可能是其它的疾病,包括「腰部脊椎管狹窄」、「腰部腫瘤」、「腰椎結核病」、「骶骼關節病變」、「腰椎滑脫症」、「梨狀肌損傷症」,或甚至是「婦科」的問題……等,建議腰痛的患者最好跑趟醫院,仔細檢查、找出原因,接下來才能根據病況選擇最佳治療方式!
  檢查的方法,醫師會觀察是否有「走路跛行」、「腰椎側彎」、「腰部壓痛」、「直腿抬高試驗陽性」、「跟腱反射減弱」或「下肢痛觸覺檢查異常」……等症狀;而「影像學檢查」則是最重要的輔助工具,包括「X光」、「脊髓造影」、「電腦斷層」、「核磁共振」……等,由醫師根據專業判斷來安排。
  一旦診斷為「坐骨神經痛」,其治療方式不外乎為「非手術」與「手術」兩種;「非手術」是指:「臥床休息」、「內服止痛藥」、「復健」、或「中醫藥」、「針灸」……等,多數「坐骨神經痛」可有不錯療效,但在「坐骨神經根受壓迫」過於嚴重,而導致病情急驟、神經病變明顯、大小便失禁或下肢癱瘓時,就應採取手術治療解除壓迫;由於手術有一定風險,所以需要審慎評估手術的需要!以下就中醫藥對「坐骨神經」治療的特長做一介紹。
  中醫在看待「坐骨神經痛」,認為這是「肝腎虧虛」的身體因素,加上一些外在的刺激因素,諸如「外傷」、「虛勞」、「氣候」(如風寒溼)等,造成腰部脊椎處之經絡被「痰溼困阻」或「氣滯血瘀」,造成「不通而痛」。
  「坐骨神經痛」主要的症狀是下腰痛,以及神經受壓迫導致的下肢感覺運動異常;現行所有治療,都以緩解疼痛與恢復神經功能為目標,但不論是「臥床休息」、「服止痛藥」、「復健」等,大多只能提供症狀輕微的患者們,一個暫時止痛的功能,而手術又是不得已的手段,那麼對於那些症狀反反覆覆,但是又還不需要開刀、或恐懼手術的病友們,該如何是好呢?
  中醫根據「坐骨神經痛」發病的成因,提出「補腎養肝」、「袪痰消瘀」、「活血通絡」與「袪風除溼」等治療法則,其目的在改善體質,使「肝腎虧虛」的身體因素能因滋養而強化,並根據「坐骨神經」病變狀況,予以消散壓迫處發炎水腫的程度。因此,兼具治療與預防復發的功效。常用的方劑有「獨活寄生湯」、「附子湯」、「復元活血湯」、「溫腎壯陽方」、「養陰通絡方」……等。此外,「針灸」、「拔罐」、「中藥薰洗」的適時介入,也能有效緩解不適症狀,可提供病友新的選擇!至於療程長短,仍需視病情輕重而定,短則2週,長則半年,但免除開刀風險,並可藉由強化脊椎,達到預防效果,可說一舉數得。
  綜上所述,中醫對於治療「坐骨神經痛」這一疾病,有一套完整的評估與治療策略,我們希望可以透過它,並配合適當的輔助治療,能減輕許多病友的痛苦,恢復健康活力!