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  有一天黃小姐去體檢時,醫生例行性地摸了一下她的脖子,請她嚥了一下口水,告訴她說:「你的甲狀腺好像比較腫,我幫妳安排個超音波以及抽個血驗甲狀腺功能。」醫生並問她有無心悸、手抖、體重改變及月經周期改變等,驗血報告出來甲狀腺功能正常,但超音波檢查出來有甲狀腺結節,要她接受穿刺檢查。黃小姐一聽到醫生要「拿根針往喉嚨插」,就讓她擔心恐懼到睡不著,到底甲狀腺結節是什麼東西呢?
甲狀腺結節是多種原因引起的甲狀腺結節性腫大,近年來由於體檢普及化,甲狀腺結節被發現的比率逐年增高,根據國外研究,臨床觸診可發現4%到8%的成人有甲狀腺結節;如果使用超音波檢查,約有10%到41%的成人有甲狀腺結節;死後解剖則可以在一半的成人甲狀腺發現結節。就流行病方面而言,美國每年新產生的甲狀腺結節人口約有20萬人次,但每年診斷出來之甲狀腺癌僅有12,000例,故大部份之甲狀腺結節是良性的,但仍有少部份是甲狀腺癌。因此甲狀腺結節的鑑別診斷就非常重要,抽血、病史和理學檢查,無法鑑別出是良性或惡性的結節,而細針穿刺細胞學檢查是目前被公認診斷甲狀腺癌最重要也最具成本效益的方法。
甲狀腺結節,即甲狀腺組織不正常的增生,長大到一定程度會向皮膚外突出,因此會被觸摸到。由於結節內細胞或其他成份過度增生,或發生鈣化、結節內出血等,因此觸摸起來常較正常甲狀腺組織為硬。其發病原因可能與環境、荷爾蒙、抽煙及遺傳因素有關。以前在碘缺乏的地區,甲狀腺功能低下導致甲狀腺刺激素(thyroid stimulating hormone,TSH)上升,刺激了甲狀腺細胞的生長;但後來發現多數國家都已施行食鹽加碘的政策後,甲狀腺結節仍常常可見,所以與甲狀腺有關的生長因子並不限於甲狀腺刺激素,表示確實有其他的機轉造成甲狀腺結節。飲食中含碘高的食物吃很多的地方也是高風險區,例如:北海道盛產海帶,居民幾乎每餐都吃,所以罹患甲狀腺結節的機率也高;其它如頸部放射線照射會增加甲狀腺結節和甲狀腺癌的風險;女性發生率較高,研究發現服用口服避孕藥的女性卻較少有甲狀腺腫的情形,除了雌激素可能和甲狀腺細胞的生長及碘攝取有關外,黃體生成素和促濾泡激素可直接作用於甲狀腺刺激素受體也可能是其中原因之一;抽煙也是危險因子之一,原因是香菸中含有硫氰化物SCN成份,會使體內硫氰酸鹽(thiocyanate)的濃度增加,而硫氰酸鹽會競爭性地抑制甲狀腺對碘的攝取。多量酒精攝取似乎會減少甲狀腺結節的發生,但其機轉尚不明朗。家族遺傳因子亦扮演了相當重要的角色,甲狀腺結節與遺傳有關,研究發現,父母或家人曾罹患甲狀腺結節者,罹患的機率也會比較高。
古人對于甲狀腺結節,將之論述於中醫「瘿瘤」的範疇。中醫學早在幾千年前就對甲狀腺疾病的病因病機有了一定的認識,《醫學入門·瘿病篇》記載: 「瘿氣,今之所謂癭囊者是也,由憂慮所生。」《三國志·魏略》: 「爭公事,乃發憤生癭。」《諸病源候論》: 「癭者由憂恚氣結所生。」均認識到該病的形成與情志因素密切相關。而陳廷之的《小品方》: 「中國人息氣結癭者,但垂捶捶無核也,長安及襄陽蠻人,其飲沙水,喜癭有核瘰瘰耳,無根浮動在皮中。」又指出了癭病的發病與地理環境有關,不同的地域和病因會出現不同的體癥。《聖濟總錄》:「夫人多有之,緣憂恚有甚于男子也。」指出該病女性患者多于男性。《外科正宗·癭瘤論》: 「夫人生癭瘤之症,非陰陽正氣結腫,乃五臟瘀血、濁氣、痰滯而成。」更提出了癭病的主要病理變化是氣、痰、瘀相互壅結而成。綜合了中西醫的病因,要如何預防及治療甲狀腺結節,我們待下一章節再續。